D086J5 Arctic Tern (Sterna paradisaea) in flight, hovering, Iceland, June

El pájaro que voló el equivalente a más de dos vueltas a la Tierra (Español/English)

El charrán voló el equivalente a dos vueltas al planeta
El charrán voló el equivalente a dos vueltas al planeta

Con su cabeza negra ébano y su cuerpo blanco, los charranes o gaviotines árticos son intrépidos exploradores que se pasan gran parte de su vida persiguiendo al Sol.

Cientos de miles de estas aves anidan en la región del Ártico y subártico de Asia, Norteamérica y Europa; y a pesar de que se conocía que al final del verano migraban al sur, nadie sabía exactamente cuál era su recorrido exacto.

Para tratar de resolver este misterio, el año pasado la BBC y la universidad de Newcastle pusieron en marcha un ambicioso plan que incluía colocar pequeños transmisores a 28 Sterna paradisea (el nombre científico de estas aves) que anidaban en las islas Farne, en el norte de Inglaterra.

Estos dispositivos pesan menos que un clip de papel y pueden registrar tanto de la distancia como la temperatura.

Ahora, a la vuelta, los científicos han podido recoger la información de las “cajas negras” de hasta 15 pájaros.

“Estamos en una etapa muy temprana de procesamiento de datos”, advierte el doctor Chris Redfern, uno de los jefes del proyecto. “Y aun así podemos sacar algunas conclusiones muy emocionantes”.

“Todos los gaviotines árticos analizados hasta ahora se han dirigido al sur por la costa occidental de África, luego han dado un giro al este, hacia el océano Índico, continuando su ruta hacia las aguas del Antártico”, agregó.

Hace tres años se realizó en Holanda un estudio para seguir la trayectoria de estas aves en el que también se describió una ruta zigzagueante; sólo que en esa oportunidad de África Occidental saltaban a Sudamérica.

El trabajo lo adelantan la BBC y la universidad de Newcastle
El trabajo lo adelantan la BBC y la universidad de Newcastle

Según el doctor Richard Bevan, miembro del equipo de la universidad de Newcastle, el viaje más largo del que se tenía registro hasta ahora era de 90.000km.

Para tener una idea, la circunferencia de la Tierra es de 40.075 km, este animal voló más del doble en un viaje de ida y vuelta de Norte a Sur.

Pero si esto parece mucho, una de las aves registradas en el proyecto de la BBC hizo una increíble distancia de 96.000km, este es el recorrido más largo del que se tenga conocimiento que haya hecho cualquier especie de ave migratoria.

¿Por qué no hacen una trayectoria más directa?

La respuesta es sorprendentemente simple. Expertos sugieren que las aves sencillamente siguen enormes patrones de viento en la atmósfera para evitar volar contra corriente.

Inesperadamente, parece que varios de los charranes árticos que anidan en el Reino Unido estudiados por el doctor Redfern experimentan un grave caso de “pasión por los viajes de invierno”.

Una vez en aguas antárticas se dejan ir a la deriva, algunas llegan a ir de un extremo a otro del continente helado.

En el viaje de vuelta, los expertos piensan que las aves siguen la misma ruta que las lleva a la costa oeste de África.

Aunque esperan tener más certeza una vez que terminen de analizar todos los datos.  (BBC Mundo)

English

Record-breaking Arctic tern migration secrets revealed

D086J5 Arctic Tern (Sterna paradisaea) in flight, hovering, Iceland, June
D086J5 Arctic Tern (Sterna paradisaea) in flight, hovering, Iceland, June

Thousands of these birds nest on the Farne Islands, just off the coast of Northumberland, and although scientists knew they headed south at the end of the summer, no one knew exactly where they went or what route they took to get there.

To try and solve the mystery, last year the BBC Two series Springwatch teamed up with Newcastle University to launch an ambitious year-long study, which involved fitting tiny transmitters to 28 Arctic terns (Sterna paradisaea) nesting on the Farne Islands. These ingenious devices weigh less than a paper clip and record both day length and temperature.

Dr Chris Redfern is one of the project’s lead scientists and has had an anxious wait for these precious travellers and their “black boxes” to return to the Farnes this spring. But his patience has paid off and to date they have successfully re-captured, and retrieved information from 15 individuals.

“This data is in the very early stages of being processed, yet already some exciting broad conclusions can be drawn,” explains Dr Redfern. “All of the Arctic terns analysed so far from the Farnes, have headed south via the West African coast, then east to the southern Indian Ocean, continuing south into Antarctic waters.”

On the return leg, it is thought these birds took the same route back via the coast of West Africa
On the return leg, it is thought these birds took the same route back via the coast of West Africa

In 2013, a similar study was undertaken in the Netherlands, where birds were also found to follow a zigzagging route, this time bouncing from West Africa to South America on their return to the Arctic.

According to Dr Richard Bevan, part of the team from Newcastle University, the previous longest recorded trip was one of the Dutch birds that flew 90,000 km. One of the birds from this study in collaboration with Springwatch flew 96,000km, making the overall distance longer than that of any other migratory species on record.

So why do they take such a circuitous route? The answer is surprisingly simple; it is thought the birds are simply following huge, spiralling wind patterns in the atmosphere, and so avoid flying into the wind.

Unexpectedly, it seems that a number of the “British” Arctic terns Dr Redfern is studying have a serious case of winter wanderlust, and once within Antarctic waters they drifted widely, some as far west as the Weddell Sea.

On the return leg, it is thought these birds took the same route back via the coast of West Africa, and as the data continues to be extrapolated, it is hoped that further details of this extraordinary journey will finally come to light.

You can watch a wonderful update about these magnificent birds on Springwatch, which continues on BBC Two at 20:00 BST, Monday to Thursday until 16 June.  (BBC News)

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