The mammoths on St Paul Island outlived their mainland cousins by thousands of years

Los días finales del último mamut de la Tierra (Español/English+Fotos)

Los gigantes peludos de la era glaciar tuvieron un fin desesperado
Los gigantes peludos de la era glaciar tuvieron un fin desesperado

Los mamuts, esas bestias gigantes y peludas, dejaron de existir en tierra firme hace más de 10.000 años; pero en una isla del Mar de Bering, en el Océano Pacífico, estos animales lograron sobrevivir por otros milenios más, hasta que cavaron su propia muerte.

De unos 6.000 kilos, colmillos gigantes y completamente cubiertos de pelo, los mamuts no lograron sobrevivir tras el fin de la última Edad de Hielo.

Su cuerpo sencillamente no estaba preparado para el aumento de la temperatura.

Así que, mientras que la era posglacial ha sido determinante para el auge y desarrollo de la raza humana, en el Polo Norte, en la isla de Saint Paul, los días estaban contados para estos mamíferos.

Y esta vez no fuimos nosotros, puesto que allí no existe registro de actividad humana antes del 1700, muchos siglos después de que el último mamut desapareciera.

Según un reciente estudio publicado en la revista especializada Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), las bestias de la última glaciación vivieron allí aisladas.

Tenían lagos y una vegetación estable; pero en esta isla de unos 110 kilómetros cuadrados no había ríos ni manantiales.

Y esto, unido a la gran cantidad de agua que necesitaban consumir diariamente, el aumento del nivel del mar y la subida de la temperatura, resultó ser una bomba de tiempo.

Sed implacable

De acuerdo con los científicos de la universidad estatal de Pensilvania, una vez que Alaska se separó Siberia -debido al aumento del nivel del mar- estos parientes lejanos de los elefantes quedaron atrapados en las islas que se formaron en el estrecho.

Allí se dedicaron a deambular por los alrededores de los lagos para abastecerse de comida y agua potable.

Pero en la medida que el planeta se calentaba, las islas se encogieron, haciendo que algunos lagos fueran tragados por el océano y que el agua salada penetrara en las reservas que quedaban.

Los gigantes peludos se fueron congregando más y más alrededor de los pocos pozos de agua que quedaban.

Pero la erosión creada por ellos mismos causó la aceleraron de la sedimentación de los lagos.

Aumentaba la sed y escaseaba el preciado líquido.   Fue así, como poco a poco, fueron muriendo de sed.

En esta pequeña isla los mamuts sobrevivieron  unos miles de años  hasta su extinción definitiva
En esta pequeña isla los mamuts sobrevivieron unos miles de años hasta su extinción definitiva

Cráter y pozos poco profundos

“Ellos estuvieron deambulando, lo que destruiría la vegetación”, explica el principal autor del estudio Russell Graham. “Y esto permitió dio pie a que la erosión de sedimentos llegara al lago, lo que hace que cada vez se produzca menos agua potable”.

“Los mamuts estaban contribuyendo a su propio deceso”.

Graham señala que al no haber suficiente lluvia o nieve derritiéndose para llenar los lagos, los animales tuvieron que haber muerto muy rápido.

“Sabemos que los elefantes modernos necesitan entre 70 y 200 litros de agua al día”, agrega.

Los mamut de Saint Paul tuvieron que haber necesitado mucha más aguas que los elefantes de hoy, debido a que las bestias ancestrales estaban diseñadas para retener el calor -mientras que los parientes de hoy lo evaporan.

Y la disponibilidad del agua en esa isla, tanto ahora como entonces, estaba restringida a aguas subterráneas poco profundas, varias lagunas costeras y tres lagos de cráter.

“Asumimos que los mamuts necesitaban la misma cantidad de agua, así que si el pozo de agua se seco, si se hubiera secado por un mes, habría sido fatal”.

Otras hipótesis

Los expertos descartaron otras hipótesis que podrían explicar la extinción del mamut.

Los humanos no colonizamos esas tierras hasta el 1787, cuando cazadores rusos de ballenas llegaron a estas tierras.

Tampoco se puede culpar a los osos polares, pues todas las evidencias que hay sobre la existencia de estas criaturas son de unos 1.000 años después de la extinción de los mamut.

¿Actividad volcánica? Los especialistas consideran que es poco probable, dado la ausencia de sedimentos volcánicos en el lago.

La vegetación también se mantuvo estable en la isla durante el tiempo que vivieron estos gigantes peludos, así que no se trató de falta de comida, y si pensamos que pudo haber habido un problema de sobrepoblación, en el estudio se explica que la isla alcanzó el tamaño que tiene ahora unos 3.000 años antes de que habitara el último mamut.

Así que fue la falta de H2O potable

Los expertos señalan que lo que le ocurrió a los mamuts milenios atrás podría pasar hoy en día con el calentamiento global en pequeñas islas, lo que podría ser una amenaza tanto para animales como para humanos.

“Desde un punto de vista más general, este estudio señala cómo pequeñas poblaciones son sensibles a los cambios en el medioambiente”, le dijo a la BBC Love Dalen, profesora en evolución de la genética del Museo de Historia Natural de Suecia.

El último mamut que vivió en el planeta deambuló en otra isla del ártico, la de Wrangel, y se piensa que murió hace 4.000 años.  (BBC Mundo)

English

Last woolly mammoths ‘died of thirst’

One of the last known groups of woolly mammoths died out because of a lack of drinking water, scientists believe.

The mammoths on St Paul Island outlived their mainland cousins by thousands of years
The mammoths on St Paul Island outlived their mainland cousins by thousands of years

The Ice Age beasts were living on a remote island off the coast of Alaska, and scientists have dated their demise to about 5,600 years ago.

They believe that a warming climate caused lakes to become shallower, leaving the animals unable to quench their thirst.

Most of the world’s woolly mammoths had died out by about 10,500 years ago.

Scientists believe that human hunting and environmental changes played a role in their extinction.

But the group living on St Paul Island, which is located in the Bering Sea, managed to cling on for another 5,000 years.

This study in the Proceedings of the National Academy of Sciences suggests that these animals faced a different threat from their mainland cousins.

As the Earth warmed up after the Ice Age, sea levels rose, causing the mammoths’ island home to shrink in size.

This meant that some lakes were lost to the ocean, and as salt water flowed into the remaining reservoirs, freshwater diminished further.

The fur-covered giants were forced to share the ever-scarcer watering holes. But their over-use also caused a major problem.

Lead author Prof Russell Graham, from Pennsylvania State University, said: “As the other lakes dried up, the animals congregated around the water holes.

“They were milling around, which would destroy the vegetation – we see this with modern elephants.

“And this allows for the erosion of sediments to go into the lake, which is creating less and less fresh water.

“The mammoths were contributing to their own demise.”

He said that if there was not enough rain or melting snow to top the lakes up, the animals may have died very quickly.

Ice cores were taken from St Paul Island
Ice cores were taken from St Paul Island

“We do know modern elephants require between 70 and 200 litres of water daily,” Prof Graham said.

“We assume mammoths did the same thing. It wouldn’t have taken long if the water hole had dried up. If it had only dried up for a month, it could have been fatal.”

The researchers say climate change happening today could have a similar impact on small islands, with a threat to freshwater putting both animals and humans at risk.

‘Best understood extinction’

Commenting on the study, Love Dalen, professor in evolutionary genetics at the Swedish Museum of Natural History, said: “With this paper, the St Paul Island mammoth population likely represents the most well-described and best understood prehistoric extinction events.

“In a broader perspective, this study highlights that small populations are very sensitive to changes in the environment.”

The very last surviving mammoths lived on Wrangel Island, in the Arctic Ocean. It is thought they died out 4,000 years ago. (BBC.News)

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