Una de las primeras misiones  buscando vida de la Nasa se dirigirá allí

La NASA confirma un océano en la luna Europa de Júpiter (Español/English +Video)

La siempre prometedora luna Europa de Júpiter parece tener agua y oxígeno según lo anuncio este lunes 26 la NASA
La siempre prometedora luna Europa de Júpiter parece tener agua y oxígeno según lo anuncio este lunes 26 la NASA

El telescopio espacial Hubble de la NASA detecta lo que puede ser penachos de vapor de agua en erupción de la superficie de la luna Europa de Júpiter. El descubrimiento coloca al satélite en uno de los posibles lugares que pudieran albergar vida extraterrestre dentro de nuestro sistema solar, dado que ello implica la existencia de un océano subterráneo.

a las 20:00 daba comienzo la esperada teleconferencia de la NASA para anunciar “sorprendentes evidencias de actividad en Europa” detectadas por el telescopio espacial Hubble. Y como adelantaba la NASA en Twitter, no se trata de vida, algo que, obviamente ya suponíamos.

William Sparks, científico del STScI (Space Telescope Science Institute), nos muestra evidentes plumas de vapor de agua saliendo de manera intermitente de la superficie helada de Europa, indicando de una manera muy sólida la existencia de un océano subterráneo, algo ya evidenciado en base a movimientos propios del satélite, pero hasta ahora sin una prueba directa. Estas nuevas imágenes, tomadas en 2014, salen ahora a la luz debido al tiempo que se ha tardado en reconstruirlas e interpretarlas.

Britney Schmidt, científica del School of Earth and Atmospheric Sciences compara estas observaciones con las realizadas por Cassini en Encélado, satélite de Saturno donde también se detectaron este tipo de plumas procedentes de su océano interno, y aquí en CienciaXplora ya hablamos de la importancia de estos océanos subterráneos. Y como bien plantea Sparks “si esto ocurre en Encélado (primer satélite con evidencias de agua), ¿por qué no iba a ocurrir en Europa?”

¿Hay vida más allá de la Tierra? “Vivimos en una época en la que los instrumentos nos permiten responder a esa pregunta”, afirma Paul Hertz, director de la división de Astrofísica de la NASA, reafirmando de esta forma al satélite Europa como uno de esos lugares donde buscar vida más allá de nuestro planeta, y aunque los instrumentos todavía no son capaces de dilucidar las moléculas de las que están compuestas estas plumas, el mero hecho de detectarlas ya se considera un gran avance.

Una de las primeras misiones buscando vida de la Nasa se dirigirá allí
Una de las primeras misiones buscando vida de la Nasa se dirigirá allí

También es necesario analizar los datos, o lo que sería mejor todavía, volver a apuntar el Hubble hasta el satélite helado para descartar las ya escasas posibilidades de que esas plumas se hayan malinterpretado y hayan sido ruido aleatorio. No obstante, los científicos están muy seguros de sus resultados y apuestan fuertemente porque realmente se trata de plumas de vapor de agua.

Es una lástima que Juno no sea capaz de hacer nada con este descubrimiento ya que no está preparada para coger muestras de estos géiseres en alguno de sus sobrevuelos. Ojalá y se hubieran descubierto antes. De esta forma, seguramente Juno tuviese un diseño que permitiese estudiar más a fondo este satélite. Sin embargo, estos resultados dan muchos motivos para enviar una misión que recoja información ‘in situ’ de este lugar y nos haga llegar el verdadero potencial de este satélite.

Entonces… ¿Hay vida en Europa? Ciertamente no se sabe, pero si la hubiera, descubrimientos como éste la avalarían.

¿EUROPA DESBANCA A ENCÉLADO?

Encélado era el satélite con mayor potencial de habitabilidad del sistema solar. Con estos nuevos datos de la NASA, ¿lo será ahora Europa?

“Europa y Encelado me parecen igualmente importantes, especialmente ahora que de confirma su actividad geológica”, explica Jesús Martínez Frías, Director de la Red Española de Planetología y Astrobiología y Jefe del Grupo de Investigación del CSIC de Meteoritos y Geociencias Planetarias.

Otra de las preguntas que se hacen la comunidad científica y los aficionados a la astronomía es si se debería perforar la corteza de hielo del satélite de Júpiter para obtener datos o no.

“Analizar las plumas es un método indirecto de análisis. Como geólogo planetario me gustaría poder muestrear y analizar el hielo y las sales directamente. E incluso la subsuperficie. Pero es cierto que existen restricciones éticas de protección planetaria que hay que considerar muy seriamente para evitar cualquier contaminación”, añade Martínez Frías.

“Parece que solo han detectado agua y los subproductos de la radiacion, es decir, oxigeno”, apostilla Olga Prieto Ballesteros, Directora del Departamento de Planetología y Habitabilidad del Centro de Astrobiología (CAB/INTA-CSIC), en referencia a de qué estarían compuestas estas plumas.

Otra de las cuestiones sobre la misión espacial Juno es si el hallazgo del Hubble, de conocerse de antemano, hubiera condicionado la instrumentación de la nave.

“No porque pronto se lanzará la Europa multiple flyby mission (2020)”. Finaliza Prieto.  (CienciaXplora)

English

Europa moon ‘spewing water jets’

Further evidence has been obtained to show that Jupiter’s icy moon Europa throws jets of water out into space.

Scientists first reported the behaviour in 2013 using the Hubble telescope, but have now made a follow-up sighting.

It is significant because Europa, with its huge subsurface ocean of liquid water, is one of the most likely places to find microbial life beyond Earth.

Flying through the jets with an instrumented spacecraft would be an effective way to test the possibility.

One could even attempt to capture a sample of ejected material and bring it back to Earth for more detailed biological analysis.

The alternative – of trying to land on the moon and drill through perhaps tens of kilometres of ice to examine the ocean’s water – would be immensely challenging.

Hubble made its latest identification by studying Europa as it passed in front of Jupiter.

Intricate patterns of fractures can be seen on the icy surface of Europa
Intricate patterns of fractures can be seen on the icy surface of Europa

The telescope looked in ultraviolet wavelengths to see if the giant planet’s light was in any way being absorbed by material emanating from the moon’s surface.

Ten times Hubble looked and on three of those occasions it spied what appeared to be “dark fingers” extending from the edge of Europa.

William Sparks, the lead astronomer on the study, said he could think of no natural phenomenon other than water plumes that might produce such protuberances.

“We’re not aware of any instrumental artefacts that could cause these features; they are statistically significant. But we remain cautious because we are working at difficult wavelengths for Hubble,” he told reporters.

“We do not claim to have proven the existence of plumes, but rather to have contributed evidence that such activity may be present.”

Nonetheless, the location for the putative jets looks very similar to the region where Hubble earlier this decade detected an excess of oxygen and hydrogen – the component parts of water.

That certainly made for an intriguing case, said Hubble’s senior project scientist, Jennifer Wiseman.

“The [earlier work] used spectroscopy, so they really could discern evidence of dissociated water molecules,” she commented.

“The Sparks team discovered evidence of plume activity through imaging – visually. So these are different approaches but they complement one another, and they appear to be independent evidence of plume activity on Europa.”

The suggestion is that the jets reach several hundred kilometres in height before then falling back on to Europa. The calculation based on the 2013-reported work estimated a volume of water equivalent to an Olympic swimming pool could be being spewed into space about every eight minutes.

What is clear though is that any activity is sporadic, and scientists will need to understand why that should be so.

Water jets have already been seen up close at Enceladus, an icy moon of Saturn. These emanate from a series of fissures at its south pole.

The Cassini spacecraft, in orbit currently at Saturn, has even dived through the emissions to “taste” some of their chemistry. But the probe’s instrumentation is not designed to detect the presence or activity of microbes. That would require a mission dedicated to the task.

The US space agency (Nasa) has just sent a satellite to Jupiter called Juno, but again this has no life-detection equipment onboard and, in any case, is not going anywhere near Europa in the course of its work.

Both Nasa and the European space agency do however have future missions in the planning stage that will visit Europa to make repeated flybys, and the determination that the moon has water jets will surely factor into the organisations’ thinking.

Curt Niebur, who works on the American concept, said the spacecraft would have instruments that could “aggressively investigate” any plumes, but he also stressed that obtaining convincing proof that microbes lived at Europa was far from easy.

“The Europa flyby mission which will launch in the 2020s is not a life-finding mission,” he explained. “That mission is focused on assessing the habitability of Europa.

“And we do it in this way for a very simple reason: we know how to measure habitability; we have a lot of experience at doing that; we have a lot of instruments that are very robust and good at doing that. When it comes to finding life, we don’t have as much experience. And we actually have an ongoing and vigorous debate in the scientific community as to the best way of going about detecting life on a mission such as this.”

What was not in doubt, said Paul Hertz, the director of the astrophysics at Nasa, was Europa’s profile as a key target in the search for extra-terrestrial life: “On Earth, life is found wherever there is energy, water and nutrients. So we have a special interest in any place that might posses those characteristics. And Europa might be such a place.”  (BBC News)