Larsen C is the most northern major ice shelf in Antarctica

El gigantesco iceberg que está a punto de separarse de la Antártida (Español/English)

Este se puede convertir en el mayor témpano del planeta en pocos días
Este se puede convertir en el mayor témpano del planeta en pocos días

Está por convertirse en uno de los 10 icebergs más grandes jamás registrados y su tamaño equivale a más de la mitad de la isla de Puerto Rico.

Los científicos afirman que este enorme témpano de hielo está a punto de separarse de la Antártica, en el Polo Sur.

Una grieta antigua creció de repente en diciembre del año pasado y, ahora, apenas 20 kilómetros de hielo mantienen unido al bloque de alrededor de 5.000 kilómetros cuadrados con el continente antártico.

Larsen C, como se la conoce, es la plataforma de hielo que se encuentra más al norte de la Antártica.

“Vulnerable”

Un grupo de investigadores en Swansea, Gales, afirman que la pérdida de una pieza de ese tamaño dejará al resto de la plataforma de la Antártica vulnerable a rupturas futuras.

Larsen C tiene unos 350 metros de espesor y flota en los mares al borde de la Antártida Occidental, frenando el flujo de glaciares menores.

Los investigadores han estado siguiendo la grieta de Larsen C durante muchos años.

Señalaron que la observan con “cierto temor” tras el colapso de la plataforma de hielo Larsen A, en 1995, y la ruptura repentina de la plataforma B de Larsen, en 2002.

Los científicos no son los únicos en estar muy atentos a lo que allí sucede.

El año pasado, investigadores del Proyecto Midas de Reino Unido advirtieron que la grieta de Larsen C crecía rápidamente.

En un par de semanas

Las observaciones del equipo de Gales señalan que, en diciembre del año pasado, la velocidad de crecimiento de la brecha se aceleró y aumentó 18 kilómetros en sólo un par de semanas.

Lo que pronto podrá ser un iceberg gigantesco ahora es un bloque de hielo que cuelga del continente antártico por un “hilo” de tan sólo 20 kilómetros de largo.

La grieta es de unos 100 metro de ancho, pero se estima que es de medio kilómetro de profundidad.

“Si la separación no se produce en los próximos meses, me sorprenderé”, afirmó a la BBC el profesor Adrian Luckman, uno de los investigadores de la Universidad de Swansea.

La grieta mide más de 100 metros de anchura
La grieta mide más de 100 metros de anchura

“Está tan cerca de la ruptura que creo que es inevitable”, añadió.

El profesor Luckman señaló que el área que se separará será de unos 5.000 kilómetros cuadrados, un tamaño que hará de ese iceberg uno de los 10 más grandes que se han registrado.

Consecuencias

Los investigadores, sin embargo, dicen que se trata de un evento geográfico y no climático.

Señalan que la grieta ha estado presente durante décadas, pero que se ha profundizado y extendido en este momento en particular.

Una de las hipótesis es que el calentamiento global pudo provocar la separación del iceberg, pero los científicos de Swansea dicen que no tienen ninguna evidencia directa para comprobar aquello.

Lo que de verdad les preocupa a los investigadores es cómo la ruptura afectará al resto de la plataforma.

Mucho más considerando la forma “espectacular” en la que Larson B se desintegró en 2002 después de una ruptura similar.

“Nosotros estamos convencidos, aunque otros no están, que la plataforma de hielo restante será menos estable que la que existe ahora”, apuntó Luckman.

El nivel del mar

A medida que flote sobre el mar, el iceberg resultante de la ruptura no elevará el nivel de las aguas, explica el profesor.

Sin embargo, si la plataforma se rompe aún más, podría dar lugar a glaciares que se hundan y toquen tierra.

Este hielo no flotante sí tendría un impacto en el nivel del mar, señala Luckman.

Según las estimaciones, si todo el hielo que Larsen C actualmente retiene se hunde en el mar, las aguas globales pueden aumentar hasta 10 centímetros.

Hay pocas certezas en este momento de lo que pueda pasar, más allá de un cambio inminente en el contorno de la costa helada de la Antártica.

“Las probables consecuencias podrían ser que la plataforma de hielo se derrumbara en unos años o décadas”, indicó el profesor Luckman, “Será un gran cambio geográfico que cambiará el panorama de la región”.  (BBC Mundo)

Larsen C is the most northern major ice shelf in Antarctica
Larsen C is the most northern major ice shelf in Antarctica

English

Huge Antarctic iceberg poised to break away

An iceberg expected to be one of the 10 largest ever recorded is ready to break away from Antarctica, scientists say.

A long-running rift in the Larsen C ice shelf grew suddenly in December and now just 20km of ice is keeping the 5,000 sq km piece from floating away.

Larsen C is the most northern major ice shelf in Antarctica.

Researchers based in Swansea say the loss of a piece a quarter of the size of Wales will leave the whole shelf vulnerable to future break-up.

Larsen C is about 350m thick and floats on the seas at the edge of West Antarctica, holding back the flow of glaciers that feed into it.

Researchers have been tracking the rift in Larsen C for many years, watching it with some trepidation after the collapse of Larsen A ice shelf in 1995 and the sudden break-up of the Larsen B shelf in 2002.

Last year, researchers from the UK’s Project Midas reported that the Larsen C rift was growing fast.

But in December the speed of the rift went into overdrive, growing by a further 18km in just a couple of weeks. What will become a massive iceberg now hangs on to the shelf by a thread just 20km long.

The researchers say that this is a geographical and not a climate event
The researchers say that this is a geographical and not a climate event

“If it doesn’t go in the next few months, I’ll be amazed,” project leader Prof Adrian Luckman, from Swansea University, told BBC News.

“There hasn’t been enough cloud-free Landsat images but we’ve managed to combine a pair of Esa Sentinel-1 radar images to notice this extension, and it’s so close to calving that I think it’s inevitable.”

Prof Luckman says the area that will break off will be about 5,000 sq km, a size he says that would put the iceberg among the top 10 biggest that have been recorded.

The researchers say that this is a geographical and not a climate event. The rift has been present for decades, they say, but it has punched through at this particular time.

It is believed that climate warming has brought forward the likely separation of the iceberg but the scientists say they have no direct evidence to support this.

However, they are concerned about how any break-off will impact the rest of the ice shelf, given that its neighbour, Larsen B, disintegrated spectacularly in 2002 following a similar large calving event.

“We are convinced, although others are not, that the remaining ice shelf will be less stable than the present one,” said Prof Luckman.

“We would expect in the ensuing months to years further calving events, and maybe an eventual collapse – but it’s a very hard thing to predict, and our models say it will be less stable; not that it will immediately collapse or anything like that.”

As it floats on the sea, the resulting iceberg from the shelf will not raise sea levels. But if the shelf breaks up even more, it could result in glaciers that flow off the land behind it to speed up their passage towards the ocean. This non-floating ice would have an impact on sea levels.

According to estimates, if all the ice that the Larsen C shelf currently holds back entered the sea, global waters would rise by 10cm.

All that is very much in the future. There are few certainties right now apart from an imminent change to the outline of Antarctica’s icy coast.

“The eventual consequences might be the ice shelf collapsing in years to decades,” said Prof Luckman,

“Even the sea level contribution of this area is not on anybody’s radar; it’s just a big geographical event that will change the landscape there.”  (BBC News)

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